Blog

image image

Blog

Do the laws cite any Age for Sexual Consent in Bangladesh?
Md. Mamun-Ur-Rashid 2017-05-01
The age of consent is the minimum age at which an individual is considered legally old enough to consent to participation in sexual activity. In Bangladesh, there is no law which provides a clear definition of age of sexual consent. But if we give attention to the section 375 of the Penal Code of Bangladesh, it is found that when a man has sexual intercourse with a woman under one of the circumstances (i) against her will, (ii) without her consent, (iii) when her consent has been obtained by putting her in fear of death, or of hurt, then the sexual intercourse is considered as rape The Penal Code of Bangladesh has defined ‘rape’ as a criminal offence. Section 375 of the Bangladesh Penal Code 1860 states that,

“If a man has sexual intercourse with a woman or a minor girl against her consent or with her consent obtained by threat of death, hurt or fraudulence, he is said to commit rape. Sexual intercourse falling under any of the five following descriptions would be treated as rape: (1) against the woman’s will, (2) without her consent, (3) with her consent when her consent has been obtained by putting her in fear of death or of hurt, (4) with her consent when the man knows that he is not her husband and that her consent is given because she believes herself to be lawfully married, and (5) with or without her consent when she is under 14 years old. Penetration is sufficient to constitute the sexual intercourse necessary to the offence of rape. Sexual intercourse by a man with his own wife, the wife not being under 13 years of age is not rape.”

Therefore, it will not be rape if any wife is more than 13 years old. A 13 year old girl is not legally able to get married under the Child Marriage Restraint Act, 1929. Section 4 of the of the Child Marriage Restraint Act provides that: “Whoever, being a male above 21 years of age, or being a female above eighteen years of age, contracts a child marriage shall be punishable with simple imprisonment which may extend to one month, or with fine which may extend to one thousand taka, or with both.”

The above section clearly shows that a girl is unable to marry until she is 18years old. It also shows that conducting a child marriage is a criminal offence in Bangladesh. Hence, the proposition of rape law under the Penal Code of Bangladesh is inconsistent with the Child Marriage Restraint Act.

This exemption clause is against married women and in violation of other domestic laws of the country as well as various international laws. For example, under section 9 of the Prevention of Oppression against Women and Children Act of 2000, entering into sexual relations with a girl (with or without her consent) is under sixteen years will be considered as rape.

In this case, sexual intercourse between husband and wife is considered as rape if the wife’s age is under sixteen which is contradictory with section 375 of Penal Code 1860. So, if we consider the Bangladesh statutory rape law than the age of sexual consent is 14 years. On the other hand age of sexual consent is 16 years when we think of the Prevention of Oppression against Women and Children Act 2000.  When these two laws are contradictory, the special law will prevail. In this case, Prevention of Oppression against Women and Children Act is a special law, and therefore the age of consent under this law should prevail.

 
Masculinity in the Message
Ishrat Jahan 2018-04-02

In the urban slums of Bangladesh, the lives of adolescent boys and girls are embedded within a framework of uncertainties stemming from poverty, threats of eviction and livelihood insecurity. Their experience of adolescence is shaped by multiple risk factors such as, negligence regarding education, gang violence, drug abuse, unregulated and unauthorized access to internet and pornography and lack of sex education. When situated within these social, economic and political instabilities, the intensive experience of adolescence becomes far more challenging, impacting the development and wellbeing of boys and girls.

While program interventions and research initiatives have addressed the debilitating impact on women in urban slums, they have only recently taken into consideration the various issues of health and rights of adolescent boys and young men. However there remains a significant dearth of knowledge in understanding the experiences of adolescent boys. More specifically, what does it mean to be a man in an informal poor urban settlements, how do masculine identities constitute power and how does it shape the identities boys make for themselves?

As boys enter adolescence they form world views, sexual attitudes and anxieties surrounding the notion of an ‘ideal man’. In the context of the urban slum, the ideal masculinity is characterized by strong patriarchy. Financial stability, display of strength and sexual prowess, control over the lives and bodies of their wives/sisters, etc. are all regarded as signs of masculinity. Additionally, gender roles that are heavily reinforced by families and communities during adolescence often perpetuate risky forms of masculinities, pushing boys towards a reality that they may not be ready for – a reality in which choices and negotiations are made in constant fluidity between a spectrum of differing and often conflicting identities, power and aspirations. 

A recent formative study by JPGSPH on factors leading to early child marriage among adolescent boys and young men illuminates the choices and negotiations that boys make in the face of persisting instabilities. One such case in point is Sohel*, a 20-year old boy living in Bhashantek and studying in a government college. Sohel is an active community worker for NGO programs that work to prevent violence against women. Given his strong social network, Sohel exerts considerable influence among his peer groups of political and NGO affiliations.

“If I walk on road and find anyone who is helpless, I feel very proud if I can help them. People often come up to me and ask questions, seeking information and advice. ”

Sohel embraces this aspect of his identity with pride and understands the power he holds within the community. He expresses concern over issues of drug abuse and domestic violence, and actively works to prevent them.

“If there is any incident (of sexual harassment/domestic violence), be it my relative or not, I try to make the right judgment and support the victims, taking them to the crisis center or hospital.”

He views authoritarianism and aggressiveness as undesirable masculine traits and through his work with the NGOs, he rejects these traits when challenging incidences of harassment and abuse.

“There was one incident where I had to quarrel with hospital and one stop crisis centre staff to get a woman treated…she had been beaten up horribly by her husband. When we reached the centre after 5pm, they said it was shut down; however I knew it is supposed to be open 24 hours. I got angry and  started arguing with them. Only after telling them about the NGOs I work with, they began her treatment. Afterwards I helped her file a case.”

Interestingly, while Sohel attains recognition and power through actively defending gender rights; he has a strikingly opposite (and abusive) past. A love affair with a classmate during grade 9 which had a tumultuous ending, had brought about acts of the same violence he advocates against.

“Her father found out about our relationship and complained to the headmaster and I was caned very badly…Later on, I beat up her father on the streets one day. I had the whole gang with me. Then he filed a case against me, I threatened to kill him if he did not dismiss the case… After a few days I found her dancing on stage with a boy during a cultural program at school. I could not tolerate seeing that… so I went up on stage and slapped both of them.”

Despite Sohel’s active efforts to tackle violence in the public, it remains to be seen how much of his sense of responsibility translates into the private sphere. What becomes troublesome is that he considers his own violence as justifiable action when his dominance is threatened. This distinction between the public and private choices/attitudes regarding issues of harassment or abuse is paradoxical. The way Sohel responds to these events indicate an internal struggle to cope with conflicting ideologies and possibly an inability to recognize the micro incidences of injustice that dictate the ideology of ‘hegemonic masculinities’ within households and communities.

We tend to think that roles we learn – be it of gender, class or ethics – as rigid.  The choices we make between who we are and what we do occur in a state of flux. What we find to be paradoxical or even unreasonable in Sohel’s judgments may be symptomatic of a far deeper struggle boys in urban slums experience in the face of persistent and often toxic ideas of what their masculinity should be – of what the man in them should do? Adolescent boys construct and position masculinities differently across different experiences, with variances being more striking between the personal and social notions of masculinity. Boys make their choices or mold their attitudes in pursuit of what they consider ‘desirable’ or ‘acceptable’ within particular social expectations, and any deviation from that run the risk of being seen as ‘weak’ or ‘not man enough’.

A better understanding of the politics of masculinity in urban slums can further clarify the linkages between the prevalence of early marriage, drug abuse and violence and the allocation of political, economic, and cultural power that shape choices and negotiations among the adolescent population. It can lead us to better answers of why, despite the dominant presence of program interventions and the spread of narratives of women empowerment, attitudes that perpetuate incidences of early marriage or stigma related to sexual harassment remain intact.

 

*Name has been changed for anonymity. 

 

This blog was written by Ishrat Jahan, a Research Assistant at the Centre of Excellence for Gender, Sexual and Reproductive Health Rights (CGSRHR) at BRAC James P Grant School of Public Health.

The Hidden Problem
Seama Mowri 2017-04-09
“He had a bottle of poison in his hands and told me he would drink it if I didn’t agree to marry him.” 
– A 16-year-old girl living in a Dhaka slum explaining the circumstances that led her to consent to marriage.

Whilst this might read like teenage melodrama, the girl’s story is not unusual. During the last six months of our research in urban slums the research team encountered several stories of manipulative suicide threats and evidence of mental angst among both male and female adolescents and young people. Initially, a love interest may spark such incidents of dramatic behaviour but these are symptomatic of much deeper troubles. The rapid hormonal, physical and mental changes brought by puberty are difficult for any adolescent to navigate but these challenges are intensified when they are experienced simultaneously with the social, economic and structural instability of surviving in poverty in Bangladesh’s dense urban slum communities, where adult responsibilities are imposed on children before they are ready.

The multiple stressors experienced by adolescents in these settings are little discussed but include: fathers abandoning families, parents remarrying, children being forced to drop out of school, unemployment, abusive gossip and rumours about girls’ characters and “morality”, bullying, daily sexual harassment, physical abuse for dowry, taunts regarding dark skin from in-laws, and entrenched gender norms that place unachievable expectations on girls and boys. Any one of these factors – including the dynamics of the overcrowded slums they navigate, living out of cramped one-room households – can have debilitating effects on a person’s mental well-being.

Our research also highlights a complex interplay of age and identity. Amongst the slum dwellers, there is an embedded assumption that ‘married’ implies ‘adult’, and most of these married ‘adults’ are 15-16 years old. In other words, there’s almost no sense of transition about the stages of adulthood that they go through. As we’ve noted, most of the early married adolescent girls face the challenge of forming their adult identity at the same time as they are required to assume the duties of a wife and a mother which can create a great deal of mental stress. But who do they turn to?

“I have nowhere to go, no one to seek help from. I see my nonod (sister-in-law, who is only eight months younger than me) roaming around with her friends, gossiping, going to fairs… but I can’t do any of that. I am ghorer bou (bride of the house). I have to take permission from my husband and my father-in-law before stepping out of the house. The only guidance I get from relatives and programme interventions is related to family planning,” shares Ayesha about her experience after marriage.

The WHO constitution states: “Health is a state of complete physical, mental and social well-being and not merely the absence of disease or infirmity.” An important implication of this definition is that mental health is more than just the absence of mental disorders or disabilities. Mental health is defined as a state of well-being in which an individual realises his or her own abilities, can cope with the normal stresses of life, can work productively and is able to make a contribution to his or her community.

In Bangladesh, there is a dearth of knowledge around systematically-collected data on mental disorders and so the extent of the problem remains unknown. A recent systematic review (by Hossain et al.) suggests that females are more vulnerable to mental disorders in both rural and urban settings compared to males. These findings are consistent with another rural study (Ara et al. 2001) which reported that social stigma inhibits women from seeking medical treatment for their mental problems.

The BRAC School of Public Health has undertaken a number of research projects that focus on exploring mental health issues among adolescents. One of the projects is trying to understand how early marriages change the life opportunities and well-being of girls in urban slums, and their coping strategies in coerced marriages. Qualitative cases pertaining to sexual coercion in early marriages have provided some insight into the challenges faced by adolescent females living in a society fraught with gender disparities. Another research study funded by NWO-WOTRO – “Psychodrama as Transformative Intervention in the SRH of Young Men in Urban Slums” – aims to identify the spectrum of risks and health issues affecting young men. “Sexual and reproductive health (SRH) education for young men, particularly those from vulnerable communities like urban slums, is a neglected issue,” says Dr Malabika Sarker (Professor and Director of Research at James P Grant School of Public Health) who is leading the study.

As Dhaka transitions into being the sixth largest megacity by 2030, the urban challenges of structural poverty and inequalities, steep social gradients, risky environment, deprived living conditions, entrenched and changing social and gender norms will start to have serious impacts on the well-being of the population at large. What does that mean in terms of the stress resilience of an increasingly urban population? What are the health consequences of higher social stress exposure and vulnerability of urban-dwellers, given that stress is the most likely cause of many mental disorders, particularly depression? And from a policy perspective, what actions can be taken to protect people living under dense metropolitan conditions from urban stressors and their negative mental impact? With this article I wish to stimulate a conversation in the hope of facilitating a more nuanced understanding of how urban living conditions impact our mental health. And it is imperative that we start the conversation sooner rather than later.

This article was written by Seama Mowri and first published in The Daily Star on World Health Day. 
‘ধারা ১৯’ ও বাল্যবিবাহ নিরোধ আইন ২০১৭
মো: মামুন-অর-রশিদ 2017-09-12
‘এই আইনের অন্যান্য বিধানে যাহা কিছুই থাকুক না কেন, কোনও বিশেষ প্রেক্ষাপটে অপ্রাপ্তবয়স্ক কোনো নারীর সর্বোত্তম স্বার্থে আদালতের নির্দেশনাক্রমে এবং মা-বাবার সম্মতিক্রমে বিধি দ্বারা নির্ধারিত প্রক্রিয়া অনুসরণ ক্রমে বিবাহ সম্পাদিত হইলে, উহা এই আইনের অধীন অপরাধ বলিয়া গণ্য হইবে না।’

উপরোক্ত বাক্যটি বাল্যবিবাহ নিরোধ আইন ২০১৭ এর ১৯ ধারায় বলা হয়েছে, যার মধ্যে দিয়ে বাল্য বিবাহকে বৈধতা প্রদান করা হয়েছে। অর্থাৎ বাবা-মা এবং আদালত যদি চায় তাহলে যে কোন অপ্রাপ্তবয়স্ক মেয়েকে বিয়ে দেওয়া সম্ভব যদিও এখানে ‘বিশেষ প্রেক্ষাপট’ ও ‘সর্বোত্তম স্বার্থ’ শব্দ দুটি উল্লেখ করা হয়েছে। কিন্তু ‘বিশেষ প্রেক্ষাপট’ ও ‘সর্বোত্তম স্বার্থ’ বলতে ঠিক কি বোঝানো হয়েছে তা এই আইনে পরিষ্কার ভাবে কিছু বলা হয় নি। আবার একই সাথে এটাও লক্ষণীয় যে, এই যে ‘বিশেষ প্রেক্ষাপটে ’ এবং ‘সর্বোত্তম স্বার্থে’ বিয়ের ক্ষেত্রে নির্ধারিত বয়সের আগেই মেয়ে অথবা ছেলেকে যে বিয়ে দেয়া যাবে, এই বয়সটাও কিন্তু নির্ধারণ করা হয়নি।

ফলে যে কেউ ধরে নিতে পারে যে এই বিশেষ বিধানের ক্ষেত্রে যেকোন বয়সেই শিশুর বিয়ে দেয়া যাবে! অথবা এটা কি বলা যায় না যে, বাংলাদেশে ‘বিয়ের ন্যূনতম বয়স শূন্য’?এটি সহজে অনুমান করা যায় যে, আইনের এই বিশেষ বিধানটি স্বার্থন্বেষী মানুষেরা তাদের নিজেদের স্বার্থে মন্দভাবে ব্যবহার করবে। এবার এটাও ঠিক যে, এই আইন নির্যাতন ও ধর্ষণের ঘটনাকে বৈধতা দেয়ার এবং ধর্ষককে বিয়ে করার ব্যাপারে বাবা-মা মেয়ের উপর চাপ সৃষ্টির ঘটনা বৃদ্ধি করবে। যা ইতোমধ্যে দেখা গেছে এজলাসে সুখী ও মোস্তফার বিয়ের মধ্যে দিয়ে। “এজলাসেই বিয়ে হলো সুখী ও মোস্তফার” শিরোনামে সংবাদটি গত ২৩ শে মার্চ, ২০১৭ দৈনিক সমকাল পত্রিকায় প্রকাশিত হয়। সংবাদ থেকে জানা যায়, প্রলোভন দেখিয়ে ধর্ষণের অভিযোগ এনে ২০১৫ সালের ২৫ মে মোস্তফার বিরুদ্ধে মামলা করে সুখী এবং পরদিন আসামি গ্রেফতার হয়। নারী ও শিশু নির্যাতন ট্রাইব্যুনাল-৩ তাকে কারাগারে পাঠান।

এরই মধ্যে সুখীর কন্যা সন্তানের জন্ম হয়।  ২২ শে মার্চ, ২০১৭ আদালতে হাজির হয়ে কাজি তাদের বিয়ে রেজিস্ট্রি করেন। ১৩ বছর আট মাসের সুখী আক্তার ও ২৫ বছরের গোলাম মোস্তফার বিয়ে পড়ানো হয় তিন লাখ টাকার কাবিননামায়।  সংবাদে আরো বলা হয়, সুখীকে স্ত্রীর মর্যাদা দেওয়ার পর মোস্তফা এক বছর ১০ মাস কারাভোগ করে মুক্তি পেয়েছেন। নিষ্পত্তি হয়েছে ধর্ষণের মামলাও। অর্থাৎ অপ্রাপ্ত বয়স্ক একজন মেয়েকে বিয়ে করার মধ্যেদিয়ে একজন ধর্ষক তার প্রাপ্ত সাজা থেকে মুক্তি পেল। বিয়ে প্রথাই কি মেয়েশিশুর সর্বোত্তম কল্যাণ নিশ্চিত করার উপায় হতে পারে? আমি তা মনে করি না। যেহেতু বাংলাদেশের মুসলিম পারিবারিক আইন অনুযায়ী স্বামী বা স্ত্রী যে কোন পক্ষ যে কোন সময় তালাক দিতে পারেন, তাই একটি সাধারন চিন্তা খুব স্বভাবতই চলে আসে যে, মোস্তফা চাইলে যেকোন দিন সুখীকে তালাকও দিয়ে দিতে পারে। কারণ আইনে ‘বিশেষ প্রেক্ষাপট’ ও ‘সর্বোত্তম স্বার্থ’ রক্ষায় অপ্রাপ্তবয়স্ক মেয়েকে বিয়ে দেওয়ার কথা বলা হলেও পরবর্তীতে তাদের বিয়ে টিকিয়ে রাখার জন্য কোন কিছু বলা হয়নি।

বাল্যবিবাহ নিরোধ আইন ২০১৭ বাংলাদেশ সংবিধানসহ নারী ও শিশু নির্যাতন দমন আইন ২০০০ (২০০৩ সালে সংশোধিত), পেনাল কোড, জাতীয় শিশু নীতি ২০১১ এবং শিশু আইন ২০১৩, পারিবারিক সহিংসতা (প্রতিরোধ ও সুরক্ষা) আইন ২০১০, মুসলিম পারিবারিক আইন অধ্যাদেশ ১৯৬১, সাবালকত্ব আইন ১৮৭৫ এবং বাংলাদেশ সরকার কর্তৃক স্বাক্ষরিত বিভিন্ন আন্তর্জাতিক সনদ সমূহের সাথে সাংঘর্ষিক। আইনে উল্লেখিত “বিশেষ ক্ষেত্র”বা “বিশেষ প্রেক্ষাপট” কথাটি বাংলাদেশ সংবিধানের মৌলিক অধিকারের ২৭ ও ২৮ অনুচ্ছেদের সম্পূর্ণ বিরোধী। অনুচ্ছেদ-২৭ এ বলা হয়েছে, ‘সকল নাগরিক আইনের দৃষ্টিতে সমান এবং আইনের সমান আশ্রয়লাভের অধিকারী। অনুচ্ছেদ-২৮(১) এ বলা হয়েছে, ‘কেবল ধর্ম, গোষ্ঠী, বর্ণ, নারী পুরুষভেদে বা জন্মস্থানের কারণে কোন নাগরিকের প্রতি রাষ্ট্র বৈষম্য প্রদর্শন করবে না।’ উল্লেখিত দুইটি অনুচ্ছেদে নাগরিক হিসেবে নারীর যে অধিকার লাভের কথা বলা হয়েছে এই আইনের বিশেষ বিধান তাকে খাট করেছে। সংবিধানের ২৮ অনুচ্ছেদে নারী ও শিশুদের উন্নয়নে বিশেষ ব্যবস্থা নেয়ার কথা বলা হয়েছে। কিন্তু বিশেষ বিধানটি নারী ও শিশুদের উন্নয়ন নিশ্চিতকরণে বাধা ছাড়া অন্য কিছু নয়।

পেনাল কোডে বলা হয়েছে ১২বছর বা তার কম বয়সি কোনো মেয়ের সঙ্গে যৌন সম্পর্ক করলে, তা ধর্ষণ বলে গণ্য হবে। আইন অনুযায়ী বিশেষ ক্ষেত্রে বাল্যবিবাহ যদি বৈধ হলে এই আইনের কী হবে? নারী ও শিশু নির্যাতন দমন আইন ২০০০ (২০০৩ সালে সংশোধিত) শিশুদের সাথে সম্মতিতেও যৌন সম্পর্ক করা হলে ধর্ষণ হিসেবে বিবেচনা করে। যেখানে ধর্ষককে কঠোর শাস্তির মাধ্যমে এরকম ঘটনার প্রকোপ কমানোর কথা, সেখানে ধর্ষণের ফলে অনাগত শিশুর ভবিষ্যতের কথাকে অযুহাত হিসাবে ধর্ষককে কেবল দায়মুক্তিই দেয়া হচ্ছে না,ধর্ষকের সাথে বিবাহের ব্যবস্থা উপঢৌকন স্বরূপ দেয়া হচ্ছে। প্রচলিত নারী ও শিশু নির্যাতন দমন আইন ২০০০ (২০০৩ সালে সংশোধিত)  এর ১৩ নম্বর ধারা অনুযায়ী “ধর্ষণের ফলশ্রুতিতে জন্মলাভকারী শিশু সংক্রান্ত বিধান” এ ধর্ষণের ফলশ্রুতিতে জন্মলাভকারী শিশুর ভবিষ্যৎ সম্পর্কে স্পষ্ট বিধান আছে, কিন্তু এখানে ধর্ষকের সাথে বিয়ের কথা উল্লেখ করা হয়নি। জাতীয় শিশু নীতি ২০১১ এবং শিশু আইন ২০১৩-এ ১৮ বছরের নিচের সকল ব্যক্তিকে “শিশু”বলে অভিহিত করা হয়েছে। “শিশু আইন ২০১৩”এর ৪ ধারায় উল্লেখ আছে ‘বিদ্যমান অন্য কোন আইনে ভিন্নতর যাহা কিছুই থাকুক না কেন, এই আইনের উদ্দেশ্য পূরণকল্পে অনুর্ধ্ব ১৮ (আঠার) বৎসর বয়স পর্যন্ত সকল ব্যক্তি “শিশু” হিসাবে গণ্য হবে’। একই কথা পারিবারিক সহিংসতা (প্রতিরোধ ও সুরক্ষা) আইন ২০১০ এ বলা হয়েছে, যা বাল্যবিবাহ নিরোধ আইন ২০১৭ এর বিশেষ বিধানের সাথে সাংঘর্ষিক। সাবালকত্ব আইন ১৮৭৫ অনুযায়ী একজন ব্যক্তির বয়স ১৮ বছর হলেই সে সাবালক হয় এবং সে তার মতামত প্রকাশ ও প্রদান করতে পারে যার প্রতিফলন আমরা মুসলিম পারিবারিক আইন অধ্যাদেশ ১৯৬১ এ দেখতে পাই।  মুসলিম পারিবারিক আইন অধ্যাদেশ ১৯৬১ অনুযায়ী, বিবাহের ৫টি শর্তের মধ্যে প্রথম শর্ত হলো বয়স, দ্বিতীয় শর্ত সম্মতি। “অপ্রাপ্তবয়স্ক” মেয়েদের বিবাহের ক্ষেত্রে এই প্রধান দুইটি শর্তকে উপেক্ষা করা হবে যা বিবাহ সংক্রান্ত আইনের লংঘন।

কেননা এই আইন অনুযায়ী মসলিম বিবাহ একটি সামাজিক ও দেওয়ানী চুক্তি যা সম্পাদিত হয় মূলত প্রাপ্তবয়স্ক সুস্থ মস্তিষ্কের দুইজন মানুষের মধ্যে। বাল্যবিবাহের বিশেষ বিধান চুক্তির এই শর্তকেও লংঘন করেছে। এই “বিশেষ ক্ষেত্র” কথাটি মানবাধিকারের সার্বজনীন ঘোষণা ১৯৪৮, সিডও সনদ ১৯৭৯ ও শিশু অধিকার সনদ ১৯৮৯ এর সাথেও সাংঘর্ষিক। আন্তর্জাতিক সকল সনদে ১৮ বছরের নিচে সকল মানব সন্তানকে “শিশু” হিসেবে ঘোষণা করা হয়েছে।
এটা স্পষ্ট যে, বাল্যবিবাহ নিরোধ আইন ২০১৭ এর বিশেষ বিধানটি জাতীয় ও আন্তর্জাতিক বিভিন্ন আইন ও সনদের সম্পূর্ণ পরিপন্থী। আবার যদিও বিভিন্ন আলাপ-আলোচনায় বিশেষ বিধানটি দিয়ে অপ্রাপ্ত বয়স্ক মেয়ে শিশুর সর্বোত্তম স্বার্থ রক্ষার কথা বলা হয়, তথাপি আমি আদালতের অনুমতি নিয়ে অপ্রাপ্ত বয়স্ক ছেলে শিশুর বিয়ে করার ক্ষেত্রে কোন বাধা দেখতে পাই না। সেক্ষেত্রে বাল্যবিবাহ নিরোধ আইন ২০১৭ এর ১৯ ধারা অনুযায়ী অপ্রাপ্ত বয়স্ক ছেলে শিশুর বাল্যবিবাহ করার সুযোগ রয়ে যায় এই আইনের মাধ্যমে। আমরা এখন এসডিজি লক্ষ মাত্রা অর্জনের জন্য কাজ করছি। আমার মনে করি, বাল্যবিবাহ নিরোধ আইন ২০১৭ এর এই বিশেষ বিধানটি এসডিজি লক্ষ মাত্রা অর্জনের ক্ষেত্রে একটি প্রধান অন্তরায় হিসেবে সামনে চলে আসবে।
An excursion of Child Marriage Restraint Law (1929 to 2017)
Md. Mamun-Ur-Rashid 2017-09-06
Child Marriage is an infringement of human rights and additionally a social issue. This rights infringement is not a current wonder but rather has proceeded from extremely old circumstances in this area. During the colonial period, British India initially characterized child marriage as  an issue and to restrain child marriage a law was enacted in September 1929 titled “Child Marriage Restraint Act, 1929”, where the period of marriage settled at 15 for girls and at 18 for boys. But Muslim organizations in the undivided British India protested the law, and a personal law Sharia Act was passed in 1937 that allowed child marriages with consent from girl's guardian.

After autonomy and reception of Indian constitution in 1950, the child marriage act has undergone several revisions. The base lawful age for marriage had been refreshed to 18 for women and 21 for men. Following 45 years of freedom of Bangladesh, this year the Ministry for Women and Children's Affairs of the Bangladesh government amended a new law to supplant the Child Marriage Restraint Act, 1929. A draft Child Marriage Restraint Bill, 2016 was affirmed by Cabinet in November 2016 with a special provision, and the Bill was passed by Parliament and gazette after subsequent to getting Presidential consent on 11 March 2017.

The new Child Marriage Restraint Act 2017 holds the base period of marriage at 18 years for young ladies and at 21 years for young men. In spite of the fact that the law incorporates numerous huge arrangements, in any case, there are numerous provisos, which could prompt a noteworthy stride in reverse in subsiding child marriage. Then again, the age of the child is characterized diversely in various laws of Bangladesh.

In this way, among the laws, there are a few logical inconsistencies which are distinctly identified with kid rights and youngster marriage. In addition, marriage age is not likewise connected to same in all laws and it is additionally observed that there are numerous irregularities in the legitimate framework among individual laws identified with marriage in Bangladesh. As of late drafted Child Marriage Restraint Act 2017 additionally stays conflicting with sanctioned worldwide laws and approaches.
 
Exploring Attitudes and Perceptions to Child Marriage in Urban Slum Communities
Aneeka Fatema 2017-09-07

“Early Child Marriage is a criminal offence and does not happen in this area,” said an Imam (person who leads prayers in a mosque) during an interview as part of the research for the Preventing Child Marriage in Urban Slums project. The 41-year-old man was based at a mosque in Bashantek (an urban slum in the north of Dhaka city), one of the main data collection sites under this study.

His responses during the interview showed that he was well aware of the negative impacts of child marriage: the social, mental and physical harms of such a dangerous traditional practice. He mentioned that when a boy is married early it is difficult for him to support his family. Similarly, for a girl, she would lack the physical and mental maturity to take responsibilities after marriage. But what shocked me the most was that he seemed to live in a bubble of denial where he believed that the stories about early marriage from around the area were all rumors because the slum dwellers were well aware that it was an illegal practice.

Bangladesh still has one of the highest child marriage rates worldwide. Yet the perception of some, like this Imam, remains clouded as they continue to label such cases as rumors and disregard them. When we asked the Imam whether he knew of any programmes raising awareness about early child marriage in the community, he said he didn’t know of any because he was too busy. Even as an influential member of the community whom the programmes would typically leverage to spread the word to slum dwellers, he seemed aloof about the cause. After some time he mentioned, “Actually yes, I’ve heard of a non-governmental organisation which performs dramas depicting the harms of early child marriage.”

Later on, as the interview proceeded, he began to open up and shared eight cases of early child marriage that took place in the slum, with us. However, he believed all of these cases were unique since they had legitimate and valid reasons behind them. In one case he mentioned that the groom lived abroad and thus the physical distance between the man and his under-aged bride would make it impossible for them to engage in physical relations, and therefore the legality of the marriage was defensible. When the groom would return to Bangladesh again after five years, the girl would have by then reached the legal age.

This particular case seemed justifiable to the Imam mainly due to his perception and attitude towards child marriage. He could explain the theories against early marriage, yet in practice his beliefs caused him to view marriage only as a reason for procreation and in turn, physical intimacy. For instance, he mentioned that a 12-year-old girl couldn’t get married, because she is not of childbearing age. “How can it happen?” he exclaimed. “She has not even reached the age of menstruation!”

Validation for early child marriage still persists in the minds of many and remains a deeply embedded cultural issue in Bangladesh. People’s attitudes and strong justification for this practice have forced law enforcement to create loopholes around existing regulations against early marriage, like a controversial law that was passed last year regarding “special circumstances” such as rape and unplanned pregnancy to validate certain cases. Programmes and interventions must also acknowledge such wide range of perceptions and address those who do not view early child marriage as the problem it is. These individuals can be identified by the fact that they will give you an “ideal answer,” but refuse to put it to practice when it is necessary to stop child marriage. By examining the attitude and perceptions of community members, we can better understand how to prevent early child marriage and inform future programmes and policies to end this harmful practice once and for all.


This blog was written by Aneeka Fatema, research intern at BRAC JPGSPH. Special acknowledgement to Mamun-ur-Rashid, a legal research associate at BRAC JPGSPH, who conducted the interview with the imam who is the subject of this article. 

 

অনুপ্রেরনা
রাফিয়া সুলতানা 2017-08-09
১৯ বছর বয়সী ফারাজানাকে যতই দেখছিলাম ততই অবাক হচ্ছিলাম। অবাক হচ্ছিলাম তার সহ্য করার শক্তি দেখে। কি পরিমান মানসিক শক্তি থাকলে এত ছোট বয়সের একটা মেয়ে কঠিন বাস্তবতাকে পিছনে ফেলে সামনে এগিয়ে যাওয়ার স্বপ্ন দেখছে! তাও আবার আবেগ নির্ভর, কল্পনাপ্রবণ কোন স্বপ্ন নয়, বরং অনেক বেশি বাস্তবজ্ঞান প্রসূত, পরিপ্পক মানুষের মত স্বপ্ন।

যে পরিমান জীবনবোধ তার মাঝে দেখলাম তা সত্যিই তার বয়সী অন্যকোন কিশোরীর মাঝে আমি দেখি নি। জীবন তাকে এই পর্যায়ে নিয়ে এসেছে। ফারজানা তার এই ছোট্ট জীবনে প্রচন্ড কষ্টের মধ্য দিয়ে গিয়েছে। যার শুরুটা হয়েছিল তার ভাষায় একটি ভুলের মধ্য দিয়ে। ১৬ বছর বয়সে পছন্দ করে বিয়ে করা, সংসার করতে না পেরে বাবার বাড়ি ফেরত আসার পর থেকেই এর শুরু। স্বামীর ঘর করতে না পারার অপরাধে পাড়া প্রতিবেশীরা তাকে এবং তার পরিবারকে সুযোগ পেলেই কথা শুনানোর যে দায়িত্ব নিয়েছিল তা অবর্ণনীয়। পাড়া প্রতিবেশীরা তো অনেক দূরের মানুষ, নিজের আপন বোনও যেন তাকে এই বিষয়ে কোন ছাড় দিবে না বলেই ঠিক করেছিল।

সে কতটা মূল্যহীন, তার স্বামী তাকে কিভাবে ব্যবহার করেছে এইসব যেন ফারজানা কোন ভাবেই ভুলতে না পারে সমাজ তার জন্য সমস্ত রকম ব্যবস্থাই করে রেখেছিল। কিন্তু তারপরেও থেমে যায় নি ফারজানা। এখন সে একটি কলেজে পড়ে। পাশাপাশি একটি গার্মেন্টসে কাজ করে নিজের পড়াশুনার খরচ চালায়। পড়াশুনা শেষ করার পরে নিজের একটি স্কুল বা কোচিং সেন্টার হবে বলে স্বপ্ন দেখে। আর এই স্বপ্ন পূরণের জন্য তাকে অনেক বেশি পরিশ্রম করতে হয়। সকাল ৬ টা থেকে রাত্র ২ টা পর্যন্ত  বিরামহীন ভাবে খেটে যেতে হয়। আর আমরা সকাল-বিকাল অফিস করেই ক্লান্ত হয়ে যাই।

জীবনে কি পেয়েছি, জীবনের আনন্দ কোথায় এসব ভেবে কষ্ট পাই। ভালো ব্র্যান্ডের মোবাইল ফোন বা শখের কোন জিনিস কিনতে না পারার কষ্টে হায় হায় করি। কেউ ভালবাসল না বলে নিজেকে মুল্যহীন ভাবি, ফেসবুকে “জীবনে কি পেলাম”, বা “কিচ্ছু ভালো লাগে না” বলে স্ট্যাটাস দেই। খুব সহজেই হতাশ হয়ে যাই আমরা, শুধু হতাশ হয় না ফারজানারা। ফলে যদি বলি ফারজানা আমার কাছে নিজের জীবনকে নতুন করে দেখবার বা ভাববার অনুপ্রেরনা, তবে তা খুব কমই বলা হবে।
 
তিক্ত মধুর বিভিন্ন অভিজ্ঞতা
রাফিয়া সুলতানা 2017-08-04
সমাজ গবেষকের অভিজ্ঞতার ঝুলিতে প্রতিনিয়ত নতুন নতুন অভিজ্ঞতার সংযোজন ঘটে। গবেষনার মাঠ যত বৈচিত্র্যময় হবে, গবেষকের অভিজ্ঞতাও তত সমৃদ্ধ হবে। এই দিক থেকে শহরের বস্তি এলাকায় কাজ করার অভিজ্ঞতাটি আমার গবেষণা জীবনকে সমৃদ্ধ করেছে। আশেপাশের মানুষজনের কাছ থেকে শুনে শুনে বস্তি সম্পর্কে কিছু নেতিবাচক ধারনা আমার মধ্যে ছিল। যেমন, বস্তিতে বিভিন্ন এলাকার মানুষ একত্রে থাকে বলে তারা অনেক ঝগড়াটে হয়, বস্তির মানুষেরা অনেক অমিশুক হয়, খেটেখাওয়া মানুষ বলে তাদের কাছে সময়ের মূল্য অনেক বেশি থাকে। ফলে তারা আর্থিক লাভ ছাড়া কারোও সাথে কথা বলতে চায় না।

তাছাড়া মাদক, জুয়াসহ বিভিন্ন ধরনের অসামাজিক কাজের বেশিরভাগই বস্তিতে সংঘঠিত হয় বলে নারী গবেষকদের জন্য জায়গাটি নিরাপদ নয়। ফলে প্রথম যেদিন আমাকে বস্তিতে যেতে বলা হয় সেদিন আমি কিছুটা দ্বিধা নিয়েই ভাসানটেকে যাই। আমার সাথে আমাদের দলের একজন সিনিয়র গবেষকও ছিলেন।  ভাসানটেকে যাওয়ার পূর্বপ্রস্তুতি হিসেবে সেদিন আমি খুব সাদামাটা সুতির একটি কামিজ ও স্পঞ্জের স্যান্ডেল পরে আসি। সাজসজ্জায় যাতে আমাকে  বস্তিবাসীদের চেয়ে খুব আলাদা করে চোখে না লাগে এবিষয়ে আমি বেশ সতর্ক ছিলাম। কিন্তু ভাসানটেকে প্রবেশ করেই আমি দেখলাম যে সেখানকার তরুন তরুণীদের তুলনায় আমাকেই বরং খুব ব্যাকডেটেড লাগছে! বিভিন্ন ডিজাইনের কামিজ, পায়ে সুন্দর সুন্দর স্যান্ডেল, আধুনিক হেয়ারকাট ছিল তরুন তরুণীদের মাঝে লক্ষ্যনীয়।

যাদের সাথে আমরা কথা বলি তাদের বেশিরভাগের ব্যবহারই বেশ সহজ ছিল। ভেবেছিলাম এখানকার ছেলেরা আমাদের দেখে হয়ত আজে বাজে মন্তব্য করবে, টিজ করবে কিন্তু কোথায় কি! কেউ তো কোন অশোভন ব্যবহার করল না! বরং প্রথমবারের পরে দ্বিতীয়বার যখন সেখানে যাই তখন অনেকেই আমার সাথে খুব পরিচিতের ভঙ্গিতে কথা বলছিল। উত্তরদাতার বাড়িটা কোন গলিতে হবে সেটা যখন খুজে পাচ্ছিলাম না তখন একজন নিজ থেকে এসেই জিজ্ঞেস করছিল যে আমি কোনদিকে যাব। নিজেই সে তখন আমাকে আমার উত্তরদাতার বাড়ি খুজে পেতে সাহায্য করল। মুলত এখানে বিভিন্ন এন,জি,ও অনেক আগে থেকেই কাজ করছে বিধায় এখানকার বাসিন্দারা বাইরের মানুষজনের উপস্থিতিতে অভ্যস্ত। এজন্যই তাদের ব্যবহার অনেক সহজ ছিল বলে মনে হয়েছে।

তবে চট্টগ্রামের শান্তিনগর বস্তিতে কাজ করা এতটা সহজ ছিল না। “কোথা থেকে এসেছেন”, “কেন এসেছেন”, “কেন কথা বলব”, “কথা বললে কি টাকা দিবেন আমাদেরকে” এইসব ছিল শান্তিনগরবাসির কিছু সাধারন প্রশ্ন। রাস্তাঘাটে চলাফেরা করার সময় মাথায় কাপড় দিয়ে হাঁটার পরামর্শও তাদের কাছ থেকে পেয়েছি। তবে সবমিলিয়ে দিনশেষে তারাও আমাদের গ্রহন করে নেয়। প্রথম অবস্থায় কথা বলতে না চাইলেও শেষ পর্যন্ত তারাও আমাদের সময় দেয়। প্রতিবেশীদের সাথে খুব বেশি সুসম্পর্ক না থাকায় নিজের জীবন সংগ্রামের কঠিন অভিজ্ঞতা শেয়ার করার খুব বেশি সুযোগ তাদের হয় না। সে জায়গায় আমার সাথে কথা বলতে পেরে কেউ কেউ তার কষ্টের ভার লাঘব করার কিছুটা সুযোগ পেয়েছে বলেও খুশি হয়। আর আমি খুশি হই দিনশেষে তিক্ত মধুর বিভিন্ন অভিজ্ঞতা সাথে করে ঘরে ফেরার আনন্দে।

New experiences and diversity of the fieldcontinuously enriches a social researcher. It was a blessing to work in the slum and this opportunity has indeed enriched me greatly. Previously I used to have a negative connotation about slums. In slums, people from different areas and cultures live together and as day laborers the value of time is of utmost importance to them. Therefore they tend to be rude and unsocial. They will not talk/show any concern to another without financial benefits. Moreover, as it is a den of many anti-social activities like drug and gambling, it is often considered unsafe for females. So I felt a bit nervous when I first got to know that I have to go to a slum for research. In order to familiarize myself with the people of the community I wore a simple cotton kameez and a cheap sandal.But after entering the field, I was surprised to see that, I looked ‘old-fashioned’ compared to the slum girls. The young slum girls wore eye-liners and makeup, sported flashy  clothing and modern haircuts. To my surprise, the very second day of our field,majority slum dwellers behaved as if they’d  known us for a long time. Sometimes they would spontaneously help us to find the respondent’s address. I think, they were comfortable with us because many NGOs have been working in these slum areas and thus, the slum dwellers were accustomed to our presence.
However the experience was quite different for me in Chittagong. It was not easy to work in Shantinagar slum, in Chittagong.  “Where do you come from”, “why do you come here”, “why should I talk to you?”, “Would you pay money if I talk to you” were some of the common question asked by slum dwellers. One day I even heard a snide remark from a stranger asking me to cover my head  in the slum. But by the end of our research, we managed to build very close relationships with a lot of the respondents. The matter of fact is that, these people often don’t have good relationships with their neighbors and so refrain from sharing their stories or sorrows with them. And so in a way, they were happy to share their experiences, stories and sorrows with us. In the end, I was happy to be a part of their bittersweet experiences which indeed, enriched my book of experience.
 
Why Does Child Marriage Happen?
Seama Mowri 2016-09-04
Although only 16 years old, Ayesha had already been married for nine months when we met her in the Bhashantek slum in Mirpur, Dhaka. While conducting research for the Preventing Early Child Marriage in Urban Slums project, we spoke to Ayesha to get a better understanding of the reasons behind her decision to marry. This is her story.

As an orphan from birth, the responsibility for Ayesha’s care fell on her grandmother. But when her grandmother also died, Ayesha was passed on to the care of one of her paternal aunts. Unfortunately, this arrangement didn’t last either, as Ayesha’s uncle was not keen on having another mouth to feed.

She was then sent to live with another aunt and her cousin who wilfully took her in their care. They loved Ayesha and it seemed that she was finally happy. But when her cousin married a few years later, his new wife disliked Ayesha’s presence and treated her badly. She refused to sit or eat at the same table as Ayesha and blamed her for everything that went wrong in the house. This made life so unbearable for Ayesha that she decided her only option was to get married and move out of the house.

The first suitor her aunt found for Ayesha was interested in the union until his family found out she was an orphan. “His parents were concerned that their son would miss out on jamai-ador (the cultural tradition of pampering the son-in-law with food, accommodation, dowry and all other means of hospitality),” said Ayesha.

The next suitor was Ayesha’s distant cousin. “I heard that he loved me,” she said. “I was so desperate to get married and have a home that I said yes to him. I did not think of anything else.” But after they got married, Ayesha realized the magnitude of responsibilities that came along with being a wife. “I had never seen a wooden stove before getting married,” she said. “But I needed to cook on that stove now. I never cooked or washed clothes before [getting married]; now I have to do all that and more.”

Even though she performs her daily chores, Ayesha’s husband is still displeased and uses any opportunity to beat her. “I cannot sleep on my right side from the beating he gave me last time.”

Now she regrets the decisions she made, which led up to her getting married in such haste. She says that one of the greatest impacts of her marriage is the loss of her independence. “I could go to my cousin’s house whenever I wanted to go. I used to visit Dhanmondi Lake every afternoon with my aunt. But now I don’t have that independence. I want to visit her, but I can’t.”

In addition to Ayesha’s loss of freedom, she now faces pressure to have a baby. “My husband and in-laws want me to have a baby as soon as possible,” she said. “They do not think of my age and that I am only 16.”

Ayesha decided to get married because she felt she had no other way out. She could no longer tolerate the difficulty of living in the same house as her cousin’s new wife. She believed that marriage would give her a better life. But at just 16 years old, she has lost her childhood and opportunities for a brighter future.

In a country where 64% of girls are married before the age of 18, it is crucial to examine how to end this all too common practice, and empower girls to overcome the hardships, which lead them to seek early marriage as a means to escape their difficulties.

This particular project on preventing early child marriage is examining the underlying factors that lead girls and their families to make such decisions. While Ayesha’s story is only a snapshot of the research being conducted, the three-year long project will delve deeper into identifying how to delay early marriage and its impact on both girls and boys. Ultimately, the findings from this project aims to help the Government of Bangladesh inform future programme interventions and policies to better serve girls like Ayesha.